Editoriale Pascarella: L’aumento dei prezzi delle materie prime in Cina aumenta i timori di inflazione

Il 21 maggio le autorità cinesi hanno emesso un avviso di “tolleranza zero” agli speculatori delle materie prime, facendo crollare i prezzi di alcuni asset. Le nuove linee guida sono state pubblicate dalla Commissione nazionale per lo sviluppo e la riforma della Cina in un avviso sul suo sito web. 

Ciò ha seguito un incontro tra l’ente e i leader del settore e le associazioni delle materie prime come rame, alluminio, ferro, acciaio e metalli non ferrosi.

La Cina sta cercando da settimane di raffreddare l’aumento di determinati prezzi delle materie prime, che sono  aumentati vertiginosamente dall’inizio dell’anno, in parte a causa delle aspettative di crescita globale ottimistiche man mano che le economie emergono dalla pandemia di Covid-19.

In una dichiarazione che potrebbe indispettire i trader, l’organismo ha promesso che le autorità di regolamentazione seguiranno i prezzi delle materie prime e rafforzeranno la supervisione dei relativi futures e del mercato spot (un mercato finanziario pubblico in cui le materie prime vengono scambiate per la consegna immediata). Ha promesso “tolleranza zero” per attività illegali, come “raggiungere accordi per implementare il monopolio, diffondere informazioni false e far aumentare i prezzi”.

Le materie prime non sono lontane dai loro massimi, anche dopo l’ultima minaccia, che si aggiunge alle recenti mosse della Cina. Dato che la Cina è un grande importatore netto di minerali, c’è un limite a ciò che sarà in grado di ottenere nel medio-lungo termine. Tuttavia, a breve termine, le loro decisioni sembrano avere ottenuto l’effetto desiderato. 

Nel frattempo Eric Zhu, un responsabile delle vendite internazionali presso un produttore di carrelli elevatori cinese, ha appena inviato la sua seconda lettera dell’anno ai clienti, spiegando che i prezzi stanno aumentando ancora una volta.

“Dobbiamo condividere parte degli aumenti di prezzo con i nostri partner. Non possiamo assorbirli tutti da soli, il mondo è pazzo adesso”. Sebbene non sia una terminologia economica standard, “pazzo” è una buona descrizione per i movimenti dei prezzi che ora attraversano i mercati globali.

L’inflazione in America è ai massimi dal 2008 e i prezzi dell’energia e delle materie prime sono aumentati vertiginosamente. E come può attestare il signor Zhu, gli investitori e i capi delle società sono preoccupati che la Cina, l’officina del mondo, stia iniziando a esportare l’inflazione.

 

È facile capire perché le persone sono preoccupate. Il 9 giugno la Cina ha riferito che i prezzi di fabbrica sono aumentati a un tasso annuo del 9% a maggio, il più alto in più di un decennio. Questo, insieme all’aumento dei costi di spedizione e a uno yuan più forte, probabilmente farà aumentare i prezzi dei prodotti made in China, dai telefoni ai futon.

Le importazioni cinesi in America costano già il 2,1% in più ad aprile rispetto a un anno prima, l’aumento più rapido dal 2012.

Eppure il pericolo dell’inflazione esportata dalla Cina può essere sottovalutato. Solo una parte dell’aumento dei suoi prezzi alla produzione può essere attribuita direttamente alla Cina. La sua forte ripresa economica è stata guidata da investimenti in case e infrastrutture, che hanno fatto salire il prezzo dell’acciaio. 

 

Acciaio nel prossimo futuro

Nei prossimi anni, la domanda di acciaio si riprenderà con decisione, sia nelle economie sviluppate che in quelle in via di sviluppo, sostenuta dalla domanda repressa e dai programmi di ripresa dei governi. Tuttavia, per la maggior parte delle economie sviluppate, il ritorno ai livelli pre-pandemia della domanda di acciaio richiederà alcuni anni.

Mentre si spera che il peggio della pandemia stia passando, c’è ancora una notevole incertezza per il resto del 2021. L’evoluzione del virus e il progresso delle vaccinazioni, il ritiro delle politiche fiscali e monetarie di sostegno, la geopolitica e le tensioni commerciali potrebbero influenzare il recupero previsto in tale previsione.

Per il futuro, i cambiamenti strutturali in un mondo post-pandemia determineranno cambiamenti nella forma della domanda di acciaio. L’industria siderurgica vedrà interessanti opportunità da rapidi sviluppi attraverso la digitalizzazione e l’automazione, iniziative infrastrutturali, riorganizzazione dei centri urbani e trasformazione energetica. Allo stesso tempo, l’industria sta rispondendo alla necessità di produrre acciaio a basso tenore di carbonio”.

Raggiungere gli obiettivi verdi

Per raggiungere gli obiettivi verdi, la Cina ha tenuto a freno sia la produzione di carbone che di acciaio. I funzionari hanno anche promesso di reprimere “l’eccessiva speculazione” sui futures delle materie prime domestiche, suggerendo che ciò ha aiutato l’aumento dei prezzi.

Il grosso delle pressioni sui prezzi riflette invece le peculiarità del mondo annebbiato dal covid. La domanda globale di beni di consumo, cose che puoi acquistare online mentre sei confinato a casa, è aumentata vertiginosamente nell’ultimo anno.

Le esportazioni cinesi sono superiori di circa il 20% rispetto alla loro tendenza pre-pandemia e le fabbriche hanno faticato a tenere il passo con tutti gli ordini. Anche le interruzioni delle forniture globali di materie prime, come i blocchi che hanno limitato l’estrazione del rame in Cile e Perù, hanno fatto salire i prezzi.

Piuttosto che trasmettere lo shock, le aziende cinesi ne hanno assorbito gran parte. Rispetto alla fine del 2019, prima che il covid-19 sconvolgesse il mondo, i prezzi di fabbrica in Cina sono aumentati di quasi il 6%. Ma un indice che misura il costo dei beni di consumo fabbricati in Cina è aumentato solo dello 0,6%. Le aziende hanno dovuto cavarsela con margini più sottili. Non c’è da stupirsi che il signor Zhu voglia condividere il costo con i clienti.

Inoltre, gli ambienti politici in Cina e in America sono molto diversi. A differenza del drammatico allentamento monetario della Federal Reserve, la People’s Bank of China è stata molto più conservatrice. Con cautela, ha iniziato a ridurre le misure di sostegno.

Questo potrebbe essere un fattore nella divergenza tra le traiettorie di inflazione dei due paesi. In America, i prezzi al consumo “core”, esclusi cibo ed energia, sono aumentati del 3,1% su base annua ad aprile, il tasso più alto dal 1992. 

In Cina, l’indice core è aumentato solo dello 0,9% su base annua a maggio.

La banca centrale può anche ringraziare gli agricoltori per aver contribuito a reprimere l’inflazione. La ripresa degli stock suini dopo un’epidemia di peste suina africana ha ridotto i prezzi della carne suina di quasi un quarto rispetto allo scorso anno.

In una prospettiva più ampia, penso che l’invecchiamento della popolazione cinese si trasformerà in una forza inflazionistica. All’inizio degli anni 2000, i bassi salari in Cina hanno contribuito a rendere i beni di consumo economici in tutto il mondo. Ciò suggerisce che la riduzione dell’offerta di lavoro e l’aumento dei salari in Cina dovrebbero avere l’effetto opposto. 

La produzione di fascia bassa si sta già spostando in posti più economici come il Vietnam e il Bangladesh. Un rapido aumento dell’automazione in Cina ha contribuito a contenere i prezzi.

Per ora la domanda urgente è se l’inflazione dei prezzi di input in Cina sarà transitoria o più duratura. La risposta è fuori dalla Cina. Man mano che il lancio del vaccino guadagna terreno e qualcosa di più vicino alla vita normale riprende in America e in Europa, è probabile che le persone spendano di più per servizi come il turismo e la ristorazione, non solo per i beni acquistati online. 

Ciò allenterebbe la pressione sulle materie prime e, per estensione, sulle fabbriche cinesi.

Giuseppe Pascarella

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